Descubriendo los misterios de los sueños

En 1635 el gran escritor español Pedro Calderón de La Barca escribió que “la vida es un sueño”: ¿sólo la opinión de un poeta o una realidad “neurológica”? Hoy sabemos que nuestro cerebro se caracteriza por la capacidad de “producir” continuamente pensamientos e imágenes, no puede prescindir de ello, por lo que funciona “a toda velocidad” incluso durante el sueño. Sin embargo, la actividad nocturna no es lo mismo que el pensamiento de despertar, y los sueños a menudo parecen incomprensibles.

Sueños: en busca de sentido

El lenguaje de los sueños utiliza un código particular, llamado código de sueño. ¿Pero los sueños tienen sentido? Un hecho sorprendente es el siguiente: muchos científicos han declarado que tuvieron durante su sueño y luego en un sueño, “los consejos” que los llevaron a su mayor descubrimiento. Otto Loewi lo relató como su primera intuición sobre la existencia de neurotransmisores cerebrales, que le valió el Premio Nobel de Medicina en 1936, o Dmitrij Mendeleev por la idea de la tabla periódica de elementos; de la misma manera el alemán August Kekulé declaró que “vio” la estructura química hexagonal del benceno a través de una secuencia onírica de serpientes conectadas por la cola. Si ese es el caso, los sueños no tienen sentido.

Todos sueñan, incluso la ciencia lo dice

Este es un hecho cierto, todos los sueños: algunos no tienen o casi no tienen memoria de ello, algunos recuerdan mucho, otros incluso tienen una memoria fotográfica de sus sueños. Hace algún tiempo se realizó una investigación neurofisiológica para estudiar las bases neurales del sueño, comparando a los que recuerdan y a los que no tienen éxito. Se ha visto que, en aquellos que recordarán cuando despierten, hay un área cerebral específica, la corteza frontal, con una frecuencia eléctrica específica, mientras que en aquellos que recordarán muy poco, el área cerebral involucrada fue la corteza temporal derecha. Esto sugiere que hay circuitos activados en diferentes grados en aquellos que son más propensos a recordar y aquellos que no.

Hay sueños más significativos y otros menos

REM indica las fases del sueño en las que un movimiento ocular rápido es visible debajo de los párpados (rem=movimiento ocular rápido). ¿Pero es cierto que sólo se sueña en la fase REM como nos han dicho los neurocientíficos durante años? En realidad no, se sueña toda la noche pero la distinción entre fase REM y no REM tiene una conexión con la calidad del sueño: los sueños hechos en fase REM, de hecho, tienen una mayor narrativa, una historia más compleja y amplia ; los sueños de la fase no-REM son más pobres, más despojados de la trama. Actualmente, la investigación está usando imágenes por resonancia magnética y otras técnicas especializadas para medir las estructuras más profundas y antiguas del cerebro, en particular el hipocampo (importante “asiento” de la memoria) y la amígdala (centro de las emociones). El objetivo es intentar trazar el “mapa” de los sueños para comprender mejor lo que ocurre en el cerebro durante nuestra vida “nocturna”.

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